Hesperian Health Guides

¿Qué hace que el agua no sea potable?

El agua no es potable cuando contiene microbios, lombrices o sustancias tóxicas (encontrará más información sobre las sustancias tóxicas en el Capítulo 16 y en el Capítulo 20). Los microbios (organismos vivos tan pequeños que son invisibles y causantes de diversas enfermedades) y los parásitos como la lombriz látigo, las uncinarias y los ascárides, causan enfermedades graves.

Los microbios y las lombrices viven en los excrementos humanos y el estiércol (orín y heces) y pueden causar enfermedades graves y prolongadas cuando:

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  • No hay una buena forma de descartar los excrementos humanos y el estiércol.
  • No se protegen ni se mantienen limpias las provisiones de agua.
  • No hay suficiente agua para lavar.


Algunas de las enfermedades causadas por microbios y lombrices, por ejemplo el cólera, se propagan rápidamente y pueden causar muchas muertes; otras pueden durar muchos años y producir o empeorar otros problemas de salud, tales como deshidratación, infecciones, anemia (debilidad de la sangre), y desnutrición. La seña más común de las enfermedades causadas por microbios y lombrices es la diarrea; por eso a veces se las llama enfermedades diarréicas.

La historia de Timoteo
Ñoki vivía en la aldea con su pequeño hijo Timoteo. Al igual que sus vecinos, ella sacaba el agua de un pozo entubado que un grupo de trabajadores de desarrollo rural había construido muchos años antes. En ese entonces, cuando se descomponía alguna parte de la bomba, los trabajadores traían los repuestos nuevos para repararla. Pero una vez que los trabajadores se fueron de la región, nadie sabía cómo reparar la bomba o dónde comprar los repuestos, y en cualquier caso no habrían tenido dinero para comprarlos.


Cuando la bomba se descompuso, las mujeres tuvieron que ir hasta un pozo en las afueras del pueblo para buscar agua. En este pozo también abrevaban los animales; el agua estaba contaminada con lombrices y microbios. Después de tomar agua de ese pozo Timoteo se enfermó gravemente con diarrea líquida. Se debilitó cada vez más. Ñoki no tenía dinero para llevar a su hijo al centro de salud, que estaba a muchas horas de distancia. En pocos días, Timoteo murió.


La deshidratación por enfermedades diarréicas es la causa más común de la mortalidad infantil. En la página siguiente continúa la discusión de las diferentes causas de la diarrea.

Para comprender las causas de la muerte de Timoteo

La actividad del “¿Pero por qué…?” puede servir para explorar las diferentes causas de la enfermedad y muerte de Timoteo.

¿Qué causó la muerte de Timoteo? La diarrea y la deshidratación.

Pero, ¿por qué le dio diarrea? Tomó agua con microbios.

Pero, ¿por qué había microbios en el agua? El pozo no estaba protegido y el agua estaba contaminada con microbios y lombrices.

Pero, ¿por qué Timoteo bebió agua de un pozo no protegido? La bomba de agua se había descompuesto.

Pero, ¿por qué no la hicieron reparar?

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Continúen con la "cadena” hasta que no haya más preguntas. También pueden regresar a un eslabón anterior y hacer más preguntas para descubrir otras posibles causas. Por ejemplo:

Pero, ¿por qué Ñoki no hizo algo para purificar el agua? Había poca leña para hervir el agua y no había dinero para desinfectarla con cloro.

Las preguntas “¿Pero por qué?” continúan hasta que la gente proponga motivos que expliquen la muerte de Timoteo. A dibujar una cadena de razones sobre un papel o en un pizarrón, o hacerla de cartulina o tela, se puede mostrar cómo cada una de las causas está conectada con las demás. Por cada causa que se proponga, se agrega un eslabón a la cadena. De esta manera, la gente puede comprender las diferentes causas que llevan a la enfermedad, y cómo estas causas pueden evitarse.

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La bomba se descompone
Estiércol de animales en el       agua
No hay leña para hervir el agua
   A Timoteo le da diarrea
      No hay suero de       rehidratación
No hay dinero para ir al doctor
Timoteo muere
Una historia sencilla acerca de la propagación de los microbios
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1. Un hombre tiene diarrea y defeca afuera. 2. El perro come las heces del hombre. 3. El niño juega con el perro y se unta las manos con heces. 4. El niño comienza a llorar, su madre lo consuela y él se limpia las manos en su falda.
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5. La madre cocina. Los microbios de su falda pasan a sus manos. Ella sirve los alimentos con sus manos. 6. La familia come los alimentos. 7. Después, toda la familia tiene diarrea.

Cómo los microbios y lombrices propagan las enfermedades

Con frecuencia es fácil saber donde se encuentran los microbios y las lombrices: están principalmente en materia sucia como las heces, los alimentos podridos y los sanitarios sucios. Pero en ciertas ocasiones están también presentes en lugares que parecen limpios como en el agua clara, o en las manos.

Los microbios y las lombrices pueden transmitirse (pasar) de una persona a otra a través del tacto, del aire, con el polvo, o cuando la gente tose y estornuda. Se pueden propagar a través de los alimentos y el agua para beber, o a través de las moscas, otros insectos y animales. También pueden vivir en los alimentos crudos o mal cocidos. Algunas lombrices pueden transmitirse al pisarlas, al beber agua contaminada o lavarse con ella, o al comer mariscos o plantas no cocidas que provienen del agua contaminada. Las lombrices y los microbios que causan la diarrea viajan por estas rutas:

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Puede recordar cómo viajan los microbios si recuerda la frase: “ano-mano-boca”.
Cómo se propagan las enfermedades diarréicas

Esta actividad ayuda a mostrar cómo los microbios que causan la diarrea se transmiten de una persona a otra. Los participantes hacen dibujos que recolectan para contar una historia.

Tiempo: 1 a 1 ½ horas

Materiales: papel de dibujo pequeño, papel de dibujo grande, bolígrafos de colores o marcadores, cinta adhesiva, muestras de dibujos.

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  1. Forme grupos de 5 a 8 personas. Cada persona hace un dibujo que explique en parte cómo cree que la gente se enferma de diarrea, mostrando sólo uno de los pasos de propagación de la diarrea. Si el participante se le dificulta dibujar, podrá escribir una palabra en lugar de dibujar, o pedirle a alguien que lo ayude. Podría ser útil mostrar dibujos de ejemplo para estimular la discusión en grupo.
  2. Cada uno de los participantes muestra al grupo pequeño el dibujo que ha hecho. Las demás personas del grupo explican lo que ellos ven. Esto se hace para que todos entiendan los dibujos.
  3. Cada grupo pone los dibujos en el mismo orden en que ocurren los diferentes pasos de propagación de los microbios. Si el grupo ve que faltan dibujos, se hacen otros para completar la historia. Cuando los dibujos ya están en orden, podrá pegarlos en una hoja grande de papel. Dibuje flechas entre los dibujos para crear una serie que narre la historia de cómo los microbios se propagan.
  4. Cada grupo muestra su serie de dibujos a los demás grupos. El grupo que muestra sus dibujos narra la historia de cómo la diarrea se transmite de una persona a la otra.
  5. Todo el grupo discute la actividad. ¿Es la historia de cada grupo la misma? ¿En qué se diferencian? ¿Por qué? Hable de las diferentes formas de propagación de la diarrea. ¿Cómo pueden las condiciones económicas y sociales poner en riesgo a las personas? ¿Qué comportamientos y convicciones ponen en riesgo a las personas? ¿De qué otra manera, no ilustrada en esta actividad, se propagan las enfermedades?

Enfermedades diarréicas

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La mayor parte de las enfermedades diarréicas se deben a la falta de agua para el aseo personal, a la falta de limpieza y mantenimiento de sanitarios, y al consumo de agua y alimentos contaminados.

Señas

La seña más común de la enfermedad diarréica es defecaciones frecuentes y líquidas. Otras señas incluyen fiebre, dolor de cabeza, temblores, escalofrío, debilidad, retortijones estomacales e intestinales, vómitos y barriga hinchada. El tratamiento depende del tipo de diarrea que tenga la persona.

Estas señas ayudan a determinar cuál enfermedad diarréica tiene la persona:

  • Cólera: diarrea como agua de arroz, dolor y retortijones intestinales, vómitos.
  • Tifoidea: fiebre, dolor y retortijones intestinales agudos, dolor de cabeza, estreñimiento o diarrea espesa como sopa de arvejas (chícharos).
  • Giardia: diarrea de apariencia grasosa, que flota y huele mal, dolor intestinal, fiebre baja, vómitos, gas y eructos algunas veces con olor a huevos podridos.
  • Disentería bacteriana (shigella): diarrea con sangre de 10 a 20 veces al día, fiebre, dolor y retortijones intestinales agudos.
  • Disentería amibiana: diarrea de 4 a 10 veces al día e inmediatamente después de comer, generalmente con moco blanco, fiebre, dolor y retortijones intestinales.
  • Ascaris (lombriz grande redonda): barriga hinchada, debilidad, lombrices grandes, rosadas o blancas, que salen con las heces o por la boca o nariz.
  • Uncinaria (lombriz de gancho): diarrea, debilidad, anemia, palidez. Es posible que los niños con infección por uncinaria comen tierra.
  • Tricocéfalo (lombriz de látigo): diarrea, lombrices delgadas, rosadas o grises, en las heces.

Encontrará más información acerca del tratamiento de las enfermedades diarréicas y de las infecciones con lombrices en los Capítulos 12 y 13 de Donde no hay doctor.

Tratamiento de las enfermedades diarréicas

El mejor tratamiento para la diarrea es dar al enfermo abundantes líquidos y comida. En la mayoría de casos, pero no todos, no es necesario dar medicamentos. Consulte a un promotor de salud.

  • Disentería amibiana: el mejor tratamiento es con medicamentos.
  • Tifoidea: el mejor tratamiento es con antibióticos. La enfermedad puede durar semanas y terminar en la muerte.
  • Cólera: el mejor tratamiento es tomar suero de rehidratación, muchos líquidos y comida fácil de digerir, para reponer los nutrientes perdidos por la diarrea y el vómito. Los medicamentos evitan que el cólera se propague.

Si una persona tiene diarrea con sangre o fiebre, o está muy enferma, debe ir a un centro de salud inmediatamente.

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Diarrea y deshidratación

Son muchas las personas que mueren por enfermedades diarréicas. Con frecuencia los niños mueren al deshidratarse.

Las personas de cualquier edad pueden deshidratarse, pero los niños pequeños se deshidratan muy rápidamente y la deshidratación es más peligrosa para ellos.

Cualquier niño con diarrea líquida está en peligro de deshidratación. Es necesario darle gran cantidad de líquidos y cuando se presenten señas de deshidratación, llevarlo a un centro de salud inmediatamente.

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Señas de deshidratación
Hundimiento de la mollera en los bebés
Ojos hundidos y sinlágrimas
Sed y resequedad en
la boca
Pérdida
súbita de peso
Poco o nada de orina, u orina amarilla oscura
Pérdida de la elasticidad de la piel
Levante la piel con los dedos (así)
Si la piel no vuelve a su lugar enseguida es seña de que el niño está deshidratado
Cómo prevenir o tratar la deshidratación

Cuando un niño tiene diarrea líquida o diarrea y vómitos, no espere a que aparezcan las señas de deshidratación: tome medidas de inmediato.

  • Hágale beber gran cantidad de líquidos como gachas de avena o cereal aguadas, sopa, agua o suero de rehidratación.
  • Siga dándole alimentos. Tan pronto como el niño enfermo (o adulto) pueda comer, déle alimentos que le gusten, y hágalo con frecuencia. Si es un bebé, continúe amamantándolo frecuentemente y con preferencia a otros alimentos o bebidas.
  • El suero de rehidratación ayuda a prevenir o tratar la deshidratación. No cura la diarrea pero puede ayudar al enfermo hasta que la diarrea se detenga.


Cómo preparar el suero de rehidratación

El suero de rehidratación se puede preparar de dos maneras. Si es posible, agregue media taza de jugo de fruta, agua de coco, o banana madura aplastada. Estas frutas contienen potasio, mineral que ayuda a los enfermos a tolerar mejor los alimentos y bebidas.

Haga beber al niño unos sorbos de esta bebida cada 5 minutos, día y noche, hasta que comience a orinar normalmente. Una persona mayor necesita 3 o más litros al día. Un niño pequeño generalmente necesita por lo menos 1 litro al día, o 1 vaso por cada heces aguada. Siga dándole la bebida con frecuencia y en pequeños sorbos. Aunque la persona vomite no devolverá todo el líquido. Después de un día, descarte la bebida y prepare una nueva mezcla, si es todavía necesario.


Bebida preparada con cereal en polvo y sal.

(El arroz en polvo es lo mejor, pero se puede utilizar también maíz finamente molido, harina de trigo, sorgo, o papas cocidas y aplastadas).

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En 1 litro de AGUA limpia ponga media cucharadita de SAL,


y 8 cucharaditas colmadas de CEREAL en polvo.
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Hierva de 5 a 7 minutos hasta que se formen gachas o un caldo espeso. Enfríe la bebida rápidamente y comience a darla al enfermo.

¡CUIDADO! pruebe la bebida cada vez que la haga beber y asegúrese de que no se haya echado a perder. En climas cálidos, las bebidas de cereal pueden descomponerse en pocas horas.

Bebida preparada con azúcar y sal
(Se puede usar azúcar cruda, amarilla o blanca, o melaza)

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En 1 litro de AGUA limpia ponga media cucharadita de SAL,

y 8 cucharaditas, al ras, de AZUCAR.
Mezcle bien.
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¡CUIDADO! antes de agregar el azúcar, pruebe la bebida para asegurarse de que es menos salada que las lágrimas.

¡IMPORTANTE! Si la deshidratación empeora, o aparecen otras señas de peligro,

busque asistencia médica.
Detenga la propagación de la diarrea

En esta actividad nos valemos de las historias de “Cómo se propagan las enfermedades diarréicas” para demostrar cómo evitar que la diarrea se propague.
Duración: de 30 minutos a 1 hora
Materiales: una hoja grande de papel de dibujo, bolígrafos de color o marcadores, cinta adhesiva, los dibujos de la actividad “Cómo se propagan las enfermedades diarréicas”.

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  1. Trabaje con los mismos grupos pequeños de la actividad anterior, “Cómo se propagan las enfermedades diarréicas”. En esta ocasión cada grupo observa los dibujos de la actividad anterior y luego los integrantes conversan sobre las medidas que se pueden tomar para detener la propagación de la enfermedad: lavarse las manos, utilizar sanitarios, proteger los alimentos y el agua, etcetera. Cada una de estas medidas sirve de barrera para detener la propagación de la diarrea.
  2. Cuando la gente se ha puesto de acuerdo y ha determinado qué barreras detienen la propagación de los microbios, pida a cada grupo crear dibujos que muestren las diferentes medidas que detienen la propagación de las enfermedades diarréicas.
  3. El grupo luego conversa para determinar cómo transformar la historia, pasando de “Cómo se propagan las enfermedades diarréicas” a “Cómo detener la propagación de la diarrea”. ¿Dónde encajan los nuevos dibujos dentro de la historia anterior, de manera que se pueda detener la propagación de la enfermedad? Los nuevos dibujos se pegan en su lugar correspondiente dentro de la serie anterior, demostrando así cómo es posible cambiar el desenlace de los eventos.
  4. Cada grupo muestra la nueva historia modificada. Todo el grupo conversa sobre las barreras que aplican (o no) para detener las enfermedades. ¿Son todas las barreras efectivas todo el tiempo? ¿Por qué? o ¿Por qué no? ¿Por qué es tan difícil aplicar algunas de estas barreras? ¿Cómo puede la comunidad trabajar unida para asegurarse de que las enfermedades diarréicas no se propaguen?
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Lombriz de Guinea

La lombriz de Guinea es una lombriz larga y delgada que vive bajo la piel y causa una dolorosa herida en el cuerpo. La lombriz, que parece un hilo blanco, puede medir más de un metro de largo. La lombriz de Guinea se encuentra en zonas de África, India y Medio Oriente.

Señas

Una hinchazón dolorosa en el tobillo, la pierna u otra parte del cuerpo. Después de unos días, se forma una ampolla que luego se revienta y deja una llaga. Esto generalmente sucede al bañarse o permanecer dentro del agua. Se puede ver la punta de la lombriz de Guinea saliendo de la herida como un hilo. En el curso de la semana siguiente, la lombriz va saliendo del cuerpo. Cuando la herida está sucia y se infecta, o si la lombriz se rompe al tratar de sacarla, el dolor y la hinchazón se agravan hasta el punto de no poder caminar.

La lombriz de Guinea se propaga de persona a persona de esta manera:

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1. Una persona infectada, con una llaga abierta, entra en un pozo de agua. La lombriz se asoma por la llaga y pone sus huevos en el agua.
2. Unas diminutas pulgas acuáticas se comen los huevos de la lombriz.
3. Otra persona bebe el agua y se traga las pulgas con los huevos de la lombriz.
4. Algunos de los huevos se convierten, poco a poco, en lombrices bajo la piel. Después de un año, se forma una llaga cuando la lombriz rompe la piel para poner sus huevos.

Para tratar la lombriz de Guinea, consulte a un promotor de salud o algún libro de salud, como Donde no hay doctor. Tome además precauciones para evitar el contacto con estas lombrices en el futuro.

Para evitar la lombriz de Guinea, proteja las fuentes de agua y filtre el agua. Si nadie se mete o se baña en el agua destinada para beber, la infección no podrá transmitirse y, con el tiempo, desaparecerá del lugar.

Parásitos trematodos (esquistosomiasis, bilharzia)

Esta infección es causada por un gusanito que entra en la sangre a través de la piel cuando una persona camina, se baña o nada en aguas contaminadas. La enfermedad puede causar serios daños al hígado y riñones, y conducir a la muerte después de meses o años. Las mujeres corren un riesgo de infección mayor por los parásitos trematodos, ya que permanecen mayor tiempo en o alrededor del agua cuando recogen agua, lavan ropa y bañan a los niños.

Muchas veces no ocurren señas tempranas de la enfermedad. En algunas zonas, una seña común es sangre en la orina o las heces. También puede causar llagas genitales en las mujeres. En zonas donde la enfermedad es muy común, la gente debe tener un examen aunque sólo tenga señas leves de dolor abdominal.

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Los parásitos trematodos se propagan de la siguiente manera:

1. Una persona infectada orina o defeca en el agua.
2. La orina o las heces contienen huevos de gusanitos.
3. Después de que los huevos han incubado, los gusanitos penetran en los caracoles.
4. Los gusanitos salen de los caracoles y penetran en una persona.
5. De este modo se infectan las personas que se lavan o nadan en el agua donde ha orinado o defecado una persona infectada.
Tratamiento

Es mejor tratar los parásitos trematodos con medicamentos. Para saber qué medicamento usar, consulte a un promotor de salud o un libro de salud general, como Donde no hay doctor. Las llagas genitales y la sangre en la orina son también señas de infecciones de transmisión sexual (ITS). Algunas mujeres no buscan tratamiento porque temen que se las culpe de tener una ITS. La falta de tratamiento puede causar otras enfermedades graves y volver estéril a la mujer (incapacitarla para quedar embarazada).

Prevención

Los parásitos trematodos no se transmiten directamente de persona a persona. Los gusanitos que causan la enfermedad deben pasar parte de su ciclo vital dentro de cierto tipo de caracol de agua. Aunque se pueden organizar programas comunitarios para exterminar los caracoles y así evitar los parásitos trematodos, estos programas sólo tendrán éxito si las personas cumplen con la medida preventiva más básica: no orinar ni defecar nunca en el agua o cerca de ella.