Hesperian Health Guides

Empezar a organizarse por la salud ambiental

Después de muchos años de pobreza y aislamiento, los pobladores de los cerros lodosos de la costa ecuatoriana estaban desalentados. No sabían qué hacer para mejorar sus vidas. Cada día era difícil, era imposible creer en el futuro, o hacer planes para un futuro mejor.

Gracias a su trabajo para resolver el problema inmediato de salud (el cólera), Gloria y los promotores de Salud para el Pueblo salvaron muchas vidas. Habían logrado que los promotores de salud, las organizaciones locales y los pobladores trabajaran juntos para detener la epidemia, y esto los motivó y preparó para superar también otros problemas. Cuando la tormenta destruyó una gran parte de su trabajo, pudieron recuperarse de los daños. Luego pudieron seguir adelante y resolver otros problemas. Su trabajo para construir una comunidad saludable continúa, al tiempo que mejoran las condiciones actuales y construyen para el futuro.

Trabajar para comprender el origen de los problemas de salud

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¿Por qué se enfermaron de cólera tantas personas?
Porque había microbios en el agua.
Ésta es una causa física de la enfermedad.
Pero, ¿por qué había microbios en el agua?
Porque no tenemos sanitarios para evitar contaminación por los microbios.
Ésta es una causa ambiental de la enfermedad.
Pero, ¿por qué no tenemos buenos sanitarios?
Porque no
tenemos dinero
para construirlos.
Ésta es una causa económica de la enfermedad.
Pero, habiendo tanta riqueza, ¿por qué nunca tenemos lo suficiente?

Los problemas de salud tienen muchas causas: microbios, sustancias químicas tóxicas, accidentes, hambre, exposición al frío o al calor extremos, entre otros. Estos son ejemplos de las causas inmediatas de las enfermedades, pero también hay causas más profundas.

La identificación de los orígenes, o raíces, de las enfermedades nos puede ayudar a establecer lo que se puede hacer para resolver el problema a largo plazo. Las preguntas de la actividad “Pero ¿por qué…?” que Gloria hizo en una de las prácticas pueden servir para comprender cómo un solo problema puede tener diferentes causas.

Los cambios tardan en llegar

El mejoramiento de la salud ambiental no ocurre de forma rápida. En Manglaralto, los trabajadores de salud trataron el cólera primero con suero de rehidratación y luego, para evitar la propagación de la enfermedad, tomaron medidas para mejorar la seguridad del agua. Posteriormente, organizaron a la comunidad para construir un sistema de distribución de agua y sanitarios de fosa para evitar el cólera en el futuro. Sin embargo, sólo después de que la tormenta arrasara con todas estas mejoras comprendieron que los problemas de erosión e inundación se debían a la deforestación (pérdida de árboles). Para lograr cambios duraderos, necesitaban entender los orígenes del problema.

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Las mejoras en la salud ambiental ocurren paso a paso. Hay que tener paciencia. A veces los cambios que se producen rápidamente también terminan rápidamente.

A veces debemos luchar y fracasar muchas veces antes de lograr algo. A menudo, sólo tras ver las cosas que no funcionan aprendemos a ver las que sí funcionan, y por qué. Mejorar la salud ambiental demora mucho porque generalmente se requieren 4 tipos de cambios:

  • Cambios para mejorar el sistema de distribución de agua, la vivienda y otras cosas que nosotros mismos construimos (infraestructura).
  • Cambios en nuestras compras habituales, por ejemplo, negándonos a comprar comida chatarra, productos de limpieza tóxicos o productos envueltos en plástico (consumo)
  • Cambios en nuestras costumbres, tales como lavarse las manos con frecuencia, separar la basura para poder reciclar más cosas, o cultivar en nuevas formas (comportamiento).
  • Cambios en la influencia de los pobladores locales, las empresas grandes, el gobierno central y otros sobre la toma de decisiones que afectan al medio ambiente (político).

Todos estos cambios demoran mucho y se relacionan entre sí mismos.

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Trabajar con los jóvenes
Una forma de asegurarse de que los cambios duren es trabajar con gente joven, ya que ellos aplicarán más adelante los conocimientos adquiridos. Todos nosotros, sin importar nuestra edad, podemos siempre adoptar una actitud juvenil: estar siempre dispuestos a aprender y ensayar cosas nuevas.