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Juicios

Recurrir a los juzgados e iniciar un juicio contra las compañías que violan las leyes nacionales e internacionales, es un recurso para obtener justicia y el derecho a un medio ambiente sano. Cuando se gana un juicio contra una industria o compañía contaminante, no sólo se está protegiendo a las personas directamente afectadas, también se protegen otros lugares y generaciones futuras.

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Para proteger nuestros derechos debemos aprovechar las leyes.
Pero para hacer que se respete la ley, ¡debemos luchar por nuestros derechos!

¿Puede un juicio ayudar a su comunidad?

En varias campañas en defensa de la justicia ambiental se ha recurrido a los juicios con mucho éxito. Pero los juicios son muy costosos y generalmente tardan muchos años. Si contempla entablar un juicio contra una empresa fuera de su país se puede consultar a ONG internacionales para ayuda en contactar abogados que trabajan gratis (ver la sección de otros recursos sobre la salud ambiental).

Aunque un país tenga leyes para proteger la salud y el medio ambiente, ganar un juicio en un juzgado puede ser muy difícil. Si las leyes no se aplican con frecuencia, es posible que los abogados y los jueces no se den cuenta de que existen. En muchos países, especialmente aquellos donde las empresas grandes son muy poderosas y la corrupción de jueces y políticos predomina, es difícil para las comunidades pobres reclamar sus derechos. Desgraciadamente son más los juicios que fracasan que los que se ganan.

Antes de entablar un juicio se debe considerar si es el mejor uso de los recursos disponibles a su comunidad. Tome en cuenta lo siguiente:

Piense en sus objetivos

Es importante saber exactamente lo que se quiere lograr con el juicio y luego decidir si ésta sería la mejor manera de lograrlo.

Por ejemplo, ¿es la meta que una compañía o el gobierno:

  • limpie un derrame de petróleo u otra contaminación tóxica?
  • pague a la gente por los daños a la salud, a la tierra o a otros recursos?
  • concluya sus operaciones y se vaya de la comunidad, la región o del país?
  • evite la contaminación en primer lugar?

Una batalla legal puede movilizar y educar a la comunidad. Pero pueden ser útiles las actividades como boicot, huelgas, paros o campañas de información pública que se faciliten las negociaciones o los convenios políticos y que se impulsen una conclusión más rápidamente que un juicio prolongado. Hay que considerar la posibilidad de que esta clase de acciones sean más fáciles y efectivas que entablar un juicio, o si se podría ganar valiéndose tanto de la acción legal como de la acción directa.

¿Es un juicio útil incluso si no se gana en el juzgado?

Por supuesto que uno quiere ganar un juicio. Pero si no está seguro de poder ganar, considere el daño que perder el juicio tendría para su causa. A veces un juicio que se pierde puede despertar la atención pública hacia los problemas de la comunidad y los creados por la empresa o el gobierno, y puede servir para unificar los diversos grupos ambientalistas. Si un juicio por abuso de los derechos humanos o ambientales no tiene éxito en su país, podrá presentar la demanda ante una corte internacional, como la Comisión Interamericana de Derechos Humanos o las Naciones Unidas. Gane o pierda, despertará más interés en su lucha pero también tomará más tiempo y recursos.

A veces el fracaso de un juicio puede empeorar la situación. Un mal resultado puede hacer que los jueces y abogados crean que los siguientes juicios también se perderán. La publicidad negativa puede hacer que la gente piense que una comunidad está pidiendo dinero u otras compensaciones injustamente. Y como sucede con cualquier esfuerzo comunitario que fracasa, un juicio que se pierde puede desmoralizar y dividir a la comunidad.

¿Quién debe presentar la demanda?

La víctima de un daño, ya sea una persona, la familia de la persona, o una comunidad entera, debe estar dispuesta a asumir el trabajo y los riesgos de una demanda ante un juzgado. Generalmente una organización no puede entablar una demanda contra una compañía a nombre de alguien que sufrió daños pero se niega a tomar parte en la demanda.

¿Existen pruebas de los daños?

Para que una demanda tenga éxito es necesario demostrar que:

  • las víctimas sufrieron daños físicos y económicos.
  • la empresa o el gobierno causó el daño o es responsable de que ocurrió.

Si no hay pruebas suficientes para demostrar lo anterior, el juicio puede causar más perjuicio que beneficio. Incluso si resulta claro que la empresa contravino la ley, si no hay pruebas suficientes del perjuicio que ha causado, es posible que no le permitan entablar la demanda ante el juzgado, y si lo hace, podría perder el juicio.

¿Tiene la prueba?

Las únicas pruebas útiles son aquellas que pueden presentarse ante un juzgado. Las personas que entablan un juicio por daños sufridos deben estar dispuestas a testificar y presentar testigos que también estén dispuestos a hacerlo. Deben estar en capacidad de demostrar, mediante fotos, estudios, historiales médicos u otra evidencia que el daño sufrido fue causado por la empresa demandada. La empresa puede contratar a un médico para que declare que no fueron los productos químicos usados que causaron cáncer, sino que los trabajadores tenían malas costumbres, fumaban tabaco, se alimentaban mal o simplemente tuvieron mala suerte. Puede ser muy difícil probar legalmente la causa y efecto de un hecho, aunque éste parezca obvio para nuestro sentido común.

¿Quién o qué causó el daño?

El juicio por daños al medio ambiente puede entablarse contra individuos, empresas y, en muchos países, el gobierno.

¿Es el juicio contra una empresa multinacional?

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Las empresas multinacionales generalmente tienen oficinas en muchos países. Para enjuiciar a una empresa multinacional y ganar el juicio, es necesario trabajar tanto en el país donde tuvo lugar el daño, como en el país de origen de la empresa. Esto puede ser muy costoso y difícil, pero se puede hacer (lea las historias “Los mineros de asbesto ganan en la corte” y “El caso contra Texaco”).

Las empresas multinacionales generalmente tienen sucursales (subsidiarias) en los diferentes países donde trabajan. Puede ser mejor enjuiciar a la subsidiaria de la compañía que enjuiciar a la empresa propietaria extranjera. Por ejemplo, cuando la empresa petrolera estadounidense Chevron contaminó el Delta en Nigeria, en vez de enjuiciar a la empresa americana, los activistas locales enjuiciaron a la subsidiaria de Chevron en Nigeria.

Al mismo tiempo, los activistas internacionales lanzaron una campaña a nivel internacional para instruir a la gente acerca de los abusos a los derechos humanos cometidos por Chevron, como una forma de presionar a la compañía para que cambie sus prácticas.

Otros factores a tomar en cuenta

  • ¿Fue el daño o abuso cometido recientemente? La demanda debe presentarse dentro de cierto número de años posteriores al daño causado (generalmente no más de 10 años). Esto hace difícil ganar un caso relacionado con enfermedades que se desarrollan en el curso de muchos años, como el cáncer, aunque éstas sean enfermedades muy graves.
  • ¿Están las personas que entablan la demanda, sus testigos y sus abogados dispuestos a arriesgar su seguridad? Muchas empresas y gobiernos no se detienen ante nada para ejercer su poder, recurriendo incluso a la violencia física y el asesinato. Los que desafían este poder pueden poner en riesgo sus vidas.
  • ¿Hay dinero para pagar por el juicio? Los costos del juicio, los honorarios de los abogados, los viajes internacionales, llamadas telefónicas, recolección de pruebas y otros costos van sumándose rápidamente.
  • ¿Está usted dispuesto a trabajar muchos años siguiendo un juicio? Un juicio puede durar de 3 a 10 años o más. A veces, cuando el caso se resuelve las víctimas ya están muertas.