Hesperian Health Guides

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El cáncer

¿Qué es el cáncer?
Las células son tan pequeñas que solo se pueden ver a través de un microscopio.

Todos los seres vivos, incluso nuestros cuerpos, están hechos de células. Las células son unidades muy pequeñitas de diferentes tipos, que al trabajar juntas, forman un ser vivo. Cada célula también está viva. Cada célula se divide para crear células nuevas y en algún momento, cada célula muere.

A veces el cuerpo forma una nueva célula que no está sana. Normalmente esto no hace ningún daño, porque sólo es una célula pequeñita entre millones, y la célula pronto se muere. Pero en otras ocasiones, una célula dañada se divide y crea más y más células dañadas, iguales a ella. Estas células dañadas se reproducen y forman un tumor, que es una masa o bultito en el cuerpo que no es saludable.

Un tumor puede ser benigno, lo que significa que no causa daño y tampoco va a llegar a otras partes del cuerpo. Pero un tumor también puede ser maligno, lo que significa que sigue creciendo e invade otras partes del cuerpo. Esto es el cáncer. Dependiendo del tipo de células que sean, y en dónde crecen, el cáncer puede ser de crecimiento lento y no dañino, o puede causar una grave enfermedad o la muerte.

Hay una variedad de cánceres que comparten muchas características. Sin embargo,cada tipo de cáncer es diferente. Algunos cánceres son prevenibles, y otros se tratan fácilmente y hasta se curan. Otros causan la muerte.

Si usted teme tener cáncer

Podría ser cáncer, o bien ¡podría ser una simple infección!

El pensar que uno podría tener cáncer es muy preocupante. Es importante buscar ayuda pronto para atender cualquier seña que podría ser cáncer, pero también es importante mantener la calma porque muchas señas de cáncer pueden ser señas de otros problemas menos graves.

En la mayoría de los casos de cáncer, la única forma segura de saber si uno lo tiene, es a través de una pequeña cirugía que se llama biopsia, que se realiza en hospitales y algunas clínicas. Durante la biopsia, se saca un pedacito muy pequeño del área del cuerpo donde se sospecha que hay cáncer, y se analiza debajo de un microscopio para buscar células que no son normales.

Si le sale un bultito nuevo o le duele o crece, ya sea justo debajo de la piel o en cualquier parte del cuerpo, debe ir a que lo revisen. Analizarlo es más importante si el bultito se siente duro y no se mueve. Un bultito podría ser seña de una infección o una masa que no es dañina y desaparecerá por sí sola, pero también podría ser seña de cáncer, un cáncer que es fácil de tratar a tiempo. Busque ayuda médica si tiene un bultito que:

  • crece en tamaño
  • es nuevo y no desaparece en unas pocas semanas
  • causa dolor
  • se siente duro

El cuerpo usa el sistema linfático para luchar contra las infecciones, pero el cáncer también puede presentarse en las propias glándulas linfáticas. Vea a una trabajadora de salud si tiene hinchazón o bultitos que no desaparecen, especialmente en los siguientes sitios:

  • detrás de la oreja
  • en el cuello o debajo del mentón
  • en las axilas o la ingle


Si una persona tiene un bultito durante muchos años que no crece ni cambia, probablemente no es cáncer.

Hay señas que se ven en muchos tipos de cáncer. Pero no todos los tipos de cáncer presentan estas señas. A veces las mismas señas pueden ser causadas por otros problemas de salud que no son cáncer. En este capítulo se habla de las señas específicas según el tipo de cáncer.

Señas que se ven en muchos tipos de Cáncer

En general, las siguientes señas ocurren cuando el cáncer ya está avanzado, por lo que no ayudan a detectar el cáncer a tiempo:

Los exámenes de detección temprana de cáncer salvan vidas. Deben estar disponibles para todas las personas.
  • pérdida de peso
  • cansancio constante
  • dolor severo que no mejora


Si usted tiene cáncer, busque una clínica o médico que sabe y puede explicarle las opciones que existen en cuanto a tratamientos y cuidados, y a dónde ir para obtenerlos. Vaya a las citas acompañada de otra persona que le ayude a plantear preguntas y a recordar la información que reciba.

Exámenes para detectar si hay cáncer

Los programas de detección temprana ofrecen exámenes que se realizan en personas que por su edad u otra situación pueden tener más posibilidad de desarrollar cáncer. Estos programas ayudan a detectar algunos tipos de cáncer, antes de que haya señas. Los programas de detección temprana son más comunes para el cáncer de cérvix y el cáncer de mama, porque es posible detectar estos tipos de cáncer antes de que causen daño. Cuando estos tipos de cáncer se detectan a tiempo, a menudo se pueden tratar con éxito.

Mientras más temprano se detecta el cáncer, más exitoso es el tratamiento.

¿A quién le da cáncer?

Sabemos mucho de las causas del cáncer, pero no siempre sabemos por qué a algunas personas les da cáncer y a otras no. A cualquier persona le puede dar cáncer, y entre la gente de edad avanzada, el cáncer es más común. La mayoría de los cánceres no son “de familia” pero con el cáncer de mama y unos otros, a veces se encuentran más de un caso en la misma familia. Por eso los trabajadores de salud quieren saber si hay casos de cáncer en su familia.Lo que sí sabemos es que:

  • los hechizos, las maldiciones y el mal de ojo no causan cáncer.
  • los métodos anticonceptivos no causan cáncer
  • el cáncer no es un castigo por haber hecho algo malo.
  • el cáncer no se contagia de una persona a otra. Es imposible enfermarse de cáncer por estar cerca de, pasar tiempo con, o cuidar a alguien con cáncer.


Algunas actividades, como fumar cigarrillos, sí causan cáncer. También causan cáncer algunos de los productos químicos con los que entramos en contacto, ya sea en nuestro trabajo, en los alimentos, en los productos que usamos o debido a la contaminación del aire o del agua. La persona o la comunidad puede tomar acciones para que hayan menos casos de cáncer, pero no tenemos control sobre todas las cosas que causan cáncer. Dos personas pueden estar expuestas a los mismos elementos dañinos, pero no quiere decir que ambas van a tener cáncer.

El cáncer y sus causas nos pueden parecer un misterio y las personas con cáncer a veces son rechazadas o son tratadas mal. Esto hace que la enfermedad sea peor. Las personas con cáncer necesitan nuestro cariño y apoyo.



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