Hesperian Health Guides

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Sanitarios para la salud (Saneamiento)

La limpieza de la comunidad es tan importante como lo es el aseo para los individuos y las familias. El saneamiento significa la limpieza pública — usar sanitarios seguros y limpios, mantener limpias las fuentes de agua y eliminar la basura de manera que no contamine. La falta de saneamiento provoca muchas enfermedades y muertes innecesarias.

Todos los esfuerzos que realiza la comunidad para mejorar el saneamiento deben ayudar a las personas a superar los retos que enfrentan en la vida diaria. La pobreza y la falta de acceso a suficiente agua dificultan la tarea de saneamiento.

Los expertos pueden ofrecer soluciones técnicas, tales como sanitarios que descargan agua o sistemas complejos de tratamiento de las aguas negras. Soluciones como estas pueden funcionar en algunos lugares, pero esto no quiere decir que vayan a resolver los problemas de su comunidad ni que las personas las vayan a usar. Un trabajador de salud que conoce las necesidades de su pueblo y que escucha a la gente tendrá información importante que el experto desconoce. Los expertos y los miembros de la comunidad deberían trabajar juntos para resolver los problemas.

Incluya a las mujeres en las conversaciones sobre las necesidades de la comunidad y sus soluciones. Muchas veces las mujeres están a cargo del cuidado de los niños y de la casa, por lo que reconocen problemas de saneamiento y del agua que los hombres no ven. Cuando todos participan en la toma de decisiones y trabajan juntos para mejorar el saneamiento, todos se benefician.

Use los sanitarios para controlar los desechos humanos

Cuando no se controlan los desechos humanos (heces) adecuadamente, el agua, los alimentos y el suelo terminan contaminados con microbios, causando diarrea y otros problemas de salud importantes. El uso de sanitarios evita que los microbios contaminen el ambiente, y protege la salud de toda la comunidad.

La salud no es el único motivo por el cual la gente construye y usa un sanitario. La gente también quiere:

  • privacidad: Un sanitario puede ser tan sencillo como un hoyo profundo en el suelo. Pero la necesidad de tener privacidad requiere que el sanitario tenga una caseta con puerta o una cortina. Se puede construir una caseta usando materiales locales o cemento.
  • seguridad: Para que el sanitario sea seguro, debe estar bien construido y ubicado en un lugar seguro. Nadie va a usar un sanitario si teme que se le vaya a caer encima. Si el sanitario queda lejos del hogar o en un lugar aislado, es posible que las mujeres eviten usarlo por temor al acoso o el abuso sexual.
  • comodidad: Es más probable que las personas utilicen un sanitario si es cómodo para sentarse o ponerse de cuclillas, si la caseta es suficientemente alta para ponerse de pie, si se encuentra cerca de la casa y está protegido contra el viento, la lluvia y la nieve.
  • limpieza: Si un sanitario está sucio y huele mal, nadie lo utilizará. La limpieza del sanitario es necesario para evitar que se propaguen los microbios. Si se comparte la tarea de limpiar el sanitario, es más probable que la gente lo use y lo cuide como se debe.
  • respeto: Un sanitario bien cuidado le trae prestigio y respeto a su dueño. Esto podría motivar a las personas a invertir el dinero y el esfuerzo para construirlo.

Dónde construir un sanitario

Al momento de decidir dónde construir un sanitario, asegúrese de que no contaminará ninguna fuente de agua, sea ésta un río, un pozo o un manantial. El sanitario debe ubicarse a no menos de 20 metros de todas las fuentes de agua.

El agua subterránea es agua absorbida por la tierra que fluye en sus profundidades. Cuando construya un sanitario, asegúrese de que la fosa no sea tan profunda que llegue a contaminar el agua subterránea.

Asimismo, hay que asegurar que el sanitario no contamine el agua subterránea. La profundidad del agua subterránea varía de lugar a lugar. El riesgo de contaminar el agua subterránea depende del tipo de suelo, la cantidad de lluvia o humedad en la zona y la profundidad del agua subterránea. Tenga en cuenta que los niveles del agua son mucho más altos durante la temporada de lluvias que en la temporada seca. Para determinar dónde construir el sanitario, puede seguir estas reglas generales:

  • El fondo de la fosa debe quedar por lo menos 2,5 metros arriba del agua subterránea.
  • Si cava una fosa y la tierra es muy húmeda, o si la fosa se llena de agua, éste es un mal lugar para instalar un sanitario. Los microbios de los desechos humanos contaminarán las aguas subterráneas.
  • No construya un sanitario en terrenos que se inundan.
  • Si existe el riesgo de que el sanitario de fosa contamine las aguas subterráneas, considere la opción de construir un sanitario elevado sobre la tierra. Si la única opción es construir un sanitario en un lugar donde existe el riesgo de que contamine el agua subterránea, constrúyalo cuesta abajo de los pozos de agua cercanos para que los microbios fluyan lejos de los pozos.

Opciones de sanitarios

Existen muchos tipos de sanitario y no hay uno solo que sea adecuado para todas las comunidades o todos los hogares. Al momento de decidir el tipo de sanitario que quiere construir, considere las necesidades de las personas que lo usarán y el espacio disponible. Considere además si usted y su familia querrán utilizar y mantener un sanitario compostero; de no ser así, el sanitario de fosa podría ser la mejor opción.

No existe un sanitario perfecto. Cada uno tiene sus inconvenientes. Los 3 tipos de sanitario que se describen en este capítulo sirven para mantener limpia y saludable la comunidad, con el menor daño al ambiente y a las personas. Además, estos sanitarios no usan agua.

La mayoría de los inodoros que usan agua solo mueven el problema (los excrementos y los microbios) de un lugar a otro, contaminan mucha agua en el proceso (vea abajo), y no convierten los desechos humanos en algo inofensivo. Pero si usa agua para limpiarse después de defecar, podría construir un tipo de sanitario que no contamina. El sanitario de sello hidráulico manual es un ejemplo. Para aprender a fabricar ese sanitario, vea el capítulo 7 de Guía comunitaria para la salud ambiental.

El inodoro de agua y los sistemas de alcantarillado

Los inodoros de agua usan el agua para llevar los desechos por las tuberías que conforman el sistema de alcantarillado. Estos inodoros mejoran la salud, especialmente en zonas urbanas donde vive mucha gente, y suelen ser el tipo de sanitario que la gente desea.

Pero, los inodoros de agua presentan una serie de problemas que quizás no sean evidentes. Es necesario descontaminar (limpiar) las aguas negras para que se puedan devolver a los cauces o reusar sin provocar daño. Ya que ese proceso es costoso, a menudo las aguas negras van directo a los ríos, los lagos o el océano sin el tratamiento adecuado. Cuando esto sucede, los microbios de las aguas negras contaminan los sistemas de suministro de agua en nuestras comunidades o las comunidades vecinas.

Además, muchas de las sustancias químicas que se usan para limpiar las aguas negras contaminan las fuentes de agua potable y el suelo donde las personas viven y tienen sus cultivos. Los inodoros de agua también malgastan el agua limpia que se requiere para beber y para la agricultura. Con tantas personas sin suficiente agua para beber, es injusto tirar tanta agua por el desagüe.

Sanitario de fosa

Un sanitario de fosa tiene una plataforma con un hueco y una tapa para cubrir el hueco cuando no se usa.Se puede fabricar una plataforma de madera, concreto o troncos cubiertos de tierra. Las plataformas de concreto mantienen seco al sanitario y reducen los problemas de salud porque son fáciles de limpiar. Un sanitario de fosa debe tener un revestimiento o un marco de concreto para evitar que se derrumbe la plataforma o la fosa misma.

Se puede instalar un conducto de ventilación para reducir los olores y las moscas (conocido como el “sanitario de fosa mejorado con ventilación” o sanitario VIP), lo que hace mucho más placentero el uso de este tipo de sanitario.

Una familia de 5 personas demorará unos 5 años en llenar un sanitario de fosa de 2 metros de profundidad.

El problema de los sanitarios de fosa es que una vez llenos, ya no se pueden usar. Pero si la fosa no tiene revestimiento, se puede trasladar la caseta a otro lado y aprovechar los desechos para sembrar un árbol en el mismo lugar. En cambio, con un mantenimiento diario un poco diferente, se pueden convertir los desechos de un sanitario de fosa recubierto en composta útil.

Cómo construir un sanitario de fosa

1. Escoja un lugar que sea de fácil acceso para las personas y que no presente riesgos de contaminar las fuentes de agua.
2. Cave un hoyo de menos de 1 metro de diámetro y al menos 2 metros de profundidad. Si la tierra es muy arenosa, puede recubrir la fosa con bidones de metal vacíos apilados uno encima del otro, o con ladrillos de cemento, para que la fosa no se derrumbe.
3. Ponga troncos, piedras, ladrillos, un marco de anillo de concreto u otro material alrededor del borde superior de la fosa para sostener la plataforma y evitar que la fosa se derrumbe.
4. Construya la plataforma y la caseta que se colocará encima de la fosa. La plataforma se puede fabricar de concreto o de materiales locales como troncos o bambú con barro. Si hace una plataforma de troncos, utilice una madera que no se pudra fácilmente.

Cómo fabricar una plataforma y un marco de concreto para el sanitario

Una plataforma y un marco de concreto bien hechos evitarán que el sanitario de fosa se derrumbe. La plataforma de concreto también facilita la limpieza del sanitario.

Una bolsa de cemento de 50 kilos alcanza para fabricar 2 plataformas y 2 marcos de concreto. Es más fácil fabricar ambas cosas al mismo tiempo. También necesitará varillas de refuerzo, ladrillos y tablas para hacer el molde, y una madera cortada en forma de cerradura que servirá de molde para el hueco donde irán las heces. Las plataformas y los marcos de concreto que se ven aquí son cuadrados, pero también se pueden hacer redondos.

1. Extienda un plástico o bolsas de cemento vacías en un terreno plano. Encima haga un molde de ladrillos o de tablas.
Plataforma del sanitario Marco de concreto
Construya la plataforma de unos 120 cm de largo, 90 cm de ancho y 6 cm de alto. En el centro, coloque el molde de madera en forma de cerradura o unos ladrillos para darle forma al hueco del sanitario. Construya el marco de concreto con un borde exterior de 130 cm de largo y 1 metro de ancho, y un borde interior de 1 m de largo y 70 cm de ancho.

2. Haga una mezcla de 1 parte de cemento, 2 partes de grava, 3 partes de arena y agua. Vierta el concreto dentro del molde hasta llenarlo a la mitad.
3. Coloque las varillas de refuerzo de 3 mm por encima del concreto húmedo.
Plataforma del sanitario Marco de concreto
Con varilla de 8 a 10 mm, fabrique 4 manillas y colóquelas en el concreto cerca de las esquinas.
Para la plataforma: utilice de 4 a 6 varillas en cada dirección.
Para el marco de concreto: coloque varillas a lo largo de cada costado del marco.
4. Vierta el resto del concreto y nivélelo con un bloque de madera.
5. Retire el molde con forma de cerradura una vez que el concreto empiece a endurecerse (después de unas 3 horas). Si usó un molde de ladrillos, retire los ladrillos y amolde el hueco para darle forma de cerradura.
6. Cubra el concreto con sacos de cemento húmedos, tela húmeda o un plástico. Mójelo varias veces al día para mantenerlo húmedo durante 7 días. Mantener húmedo el concreto permite que se seque más lentamente y que sea más resistente.
7. Cuando el concreto esté completamente duro, cargue el marco de concreto hasta el lugar de instalación del sanitario. Nivele el suelo, coloque el marco y cave una fosa dentro del mismo. Apisone la tierra alrededor de la parte exterior del marco para fijarlo. Luego, coloque la plataforma sobre la fosa.
8. Con concreto o madera, fabrique una tapa para el hueco. Podrá ponerle una manija o algo que permite moverlo con el pie a fin de evitar que las manos se contaminen con microbios.

Sanitarios composteros

Un sanitario compostero almacena los desechos humanos hasta que se descompongan y se conviertan en composta. La mezcla se calentará y con el tiempo el calor matará los microbios que hacen daño, incluso los huevos de lombriz que son los más difíciles de matar. La idea de un sanitario compostero puede parecer extraña al principio, pero cuando se utiliza correctamente, ese tipo de sanitario es una forma poco riesgosa de tratar los desechos humanos y de mejorar la calidad del suelo.

Cave una fosa de 1 metro de profundidad y menos de 1 metro de ancho. Recubra la fosa y construya una plataforma tal como lo haría para cualquier sanitario de fosa. Sin embargo, la caseta debe ser movible.

Para usar un sanitario compostero y mantenerlo

  • Antes de usarlo, ponga hojas secas o paja en la fosa. Esto ayudará a descomponer los excrementos.
  • Después de cada uso, arroje un puñado de tierra mezclada con ceniza u hojas secas. Esto reduce el olor y ayuda a descomponer los desechos.
  • No arroje al sanitario ningún artículo plástico ni latas ni otro tipo de basura.
  • Limpie y lave la plataforma a menudo. Evite que caiga en la fosa mucha agua o productos de limpieza.


  • Cuando la fosa esté casi llena, retire la caseta, la plataforma y el marco de concreto. (Demorará casi 1 año para que una familia de 5 personas llene la fosa de un sanitario compostero de 1 metro de profundidad).
  • Llene la fosa con 15 centímetros de tierra mezclada con material vegetal. Después de varias semanas se asentarán los desechos.
  • Agregue más tierra y material vegetal, riegue y siembre un árbol. Los árboles frutales crecen bien y producen fruta abundante que se puede comer sin riesgo de enfermarse.
  • Otra alternativa sería desenterrar la composta y usarla para abonar otros árboles o sembríos, siempre y cuando la composta esté totalmente descompuesta. Hay que dejar que se descomponga por al menos 1 año y usarla solamente si se ha convertido en tierra sin olor que se desmenuza con facilidad.
  • Traslade la caseta, la plataforma y el marco de concreto a otro lugar. Cave otra fosa y repita el proceso.

Un sanitario compostero para lugares donde hay poco espacio

Este sanitario es útil en lugares donde las personas viven muy juntas y no cuentan con espacio fuera de las casas para poner sanitarios de fosa. Incluso se puede construir dentro de la casa sin que tenga mal olor si se le da mantenimiento y se limpia a menudo.

Para este sanitario, hay que separar la orina para que las heces puedan secarse y convertirse en composta más rápidamente. Separar la orina también ayuda a reducir el olor.

  1. Construya una caja de madera donde quepa un balde de 20 litros.
  2. Coloque una taza sanitaria con separador de orina. Quizás la pueda comprar hecha. O, para fabricarla, corte la parte inferior y un lado de una botella de plástico e instálela en la parte adelante del hueco.
  3. Conecte una manguera a la parte de la taza (o a la boca de la botella) que separa la orina. Ponga el otro extremo de la manguera dentro de un recipiente para recoger la orina.
  4. Coloque un balde de 20 litros debajo del asiento para juntar las heces.

Para usar y mantener este sanitario

Es importante que todas las personas que usan este sanitario sepan usarlo correctamente.

  • Antes de usarlo, cubra el fondo del balde con una capa de hojas secas o paja. Esto ayudará a mantener limpio el balde.
  • Después de cada uso, arroje un puñado de tierra mezclada con cenizas u hojas secas dentro del balde. Esto disminuye los olores y ayuda a descomponer las heces. Nunca eche basura (plásticos o lata) dentro del sanitario. Evite que le caigan líquidos al balde (incluso la orina). Si el contenido del balde es muy húmedo, agregue más tierra o cenizas.
  • La orina pasará por la manguera a un recipiente. Se puede mezclar la orina con agua y usarla como abono. Use 3 partes de agua con 1 parte de orina para regar las plantas hasta 3 veces a la semana. Si no ocupa la orina, vacíela lejos de las casas.
  • Cuando el balde se llene de heces (cada 2 semanas más o menos para una familia de 5 personas) vacíelo en un bidón grande con tapa. Aquí se almacenarán los desechos. Cuando se llene el bidón, guárdelo durante 1 año (en un lugar soleado si es posible) hasta que los desechos se conviertan en composta. Después de 1 año, se puede añadir la composta a los campos, huertos o macetas. Una familia puede necesitar varios bidones para almacenar todos los desechos.
  • Cada vez que vacíe el balde, lávelo con agua mezclado con cloro para matar los microbios.
  • Cuando el sanitario no está en uso, mantenga tapada la caja. Esto ayuda a reducir el olor.


El mantenimiento de un sanitario compostero requiere esfuerzo. Pero cuando se utilizan correctamente, estos sanitarios les ofrecen a las comunidades que no tienen mucho espacio una buena manera de controlar los desechos humanos y hasta aprovecharlos para producir un recurso valioso.

Sanitario compostero para las zonas urbanas

Cuando muchas personas habitan un área pequeña, hay muchos desechos humanos, y a menudo muchas enfermedades causadas por los microbios de los desechos humanos.


En Haití, un grupo llamado Medios de Sobrevivencia Sostenibles, Orgánicos e Integrados (SOIL en inglés) trabaja en comunidades urbanas para transformar los desechos en recursos. SOIL implementa un programa que alquila (por un precio mínimo) sanitarios como el que se ve en la pagina 15 y cada semana recoge los desechos de cada hogar. Entonces transportan los desechos a un lugar donde los transforman en composta valiosa que se vende o se utiliza para cultivar alimentos.

Gran parte del trabajo que hace SOIL es educar a la población sobre los beneficios de los sanitarios composteros. Una de las mejores formas de hacerlo es mostrar el producto final. Una vez que las personas vean con sus propios ojos que los desechos se convertieron en una composta rica en nutrientes, se animan a transformar aquello que antes los enfermaba en un recurso que beneficia a las personas y al medioambiente.

Los sanitarios deben servir para todas las personas en la comunidad

Hable con todas las personas que utilizarán el sanitario para averiguar qué necesitan para poder usar el sanitario fácilmente. Este dibujo muestra cómo adaptar un sanitario para acomodar las necesidades de una persona en silla de ruedas.

Caseta lo suficientemente grande para que quepa la silla de ruedas
Campana o algo que haga ruido, en caso de necesitar ayuda
Soporte para la espada
al sentarse
Baranda para facilitar trasladarse de la silla de ruedas al asiento del sanitario
Los asientos del sanitario y de la silla de ruedas están a la misma altura
Puerta ancha que abre hacia afuera para facilitar el acceso
La manija de la puerta tiene una cuerda
El camino hacia el sanitario es uniforme y fácil de acceder desde la casa
Recuerde, la persona con discapacidad siente la misma necesidad de tener privacidad que las demás personas y debe tener la privacidad que él o ella necesita.



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