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APÉNDICE B: Sustancias y productos químicos comunes

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Muchas trabajadoras y trabajadores no conocen los nombres de las sustancias químicas con las que trabajan. A veces las sustancias químicas están en envases sin etiquetas, se les conoce por otros nombres en vez de su nombre químico o el patrón no quiere dar información sobre sus efectos en la salud. Además, en muchas fábricas no se toma en cuenta cómo los productos químicos que se usan en un área de trabajo pueden afectar a los trabajadores en las áreas que le siguen en el proceso de elaboración, o qué tipo y qué cantidad de subproductos se generan al utilizar un producto químico. Pero todas estas sustancias químicas pueden dañar la salud y usted tiene derecho a saber todo sobre ellas.

Las tablas en esta sección le ayudarán a usar lo que usted ya sabe sobre una sustancia química para identificarla o para averiguar más sobre sus efectos.

  • En ¿Qué son? podrá informarse sobre su aspecto, olor y sabor.
  • En ¿Trabaja usted con ellas? encontrará información sobre el uso de estas sustancias químicas en fábricas de ropa, calzado o productos electrónicos.
  • En Qué sucede si entran en contacto con el cuerpo encontrará información sobre cómo una sustancia química puede lesionar los ojos, la piel, la nariz, los pulmones, la boca y la barriga.
  • En Qué sucede si usted se expone a lo largo del tiempo se explica cómo la sustancia química puede hacerle daño a largo plazo, por ejemplo si causa cáncer o problemas para la salud sexual y reproductiva.


Mujer desconcertada cuando salen gases de un recipipente con el que trabaja.

Las tablas incluyen el tipo de equipo de protección que debería ponerse si no hay buena ventilación en su fábrica, si los controles no funcionan bien o si le preocupa que no lo estén protegiendo. La única solución verdadera para los peligros químicos es dejar de utilizar las sustancias químicas que dañan a las personas y sustituirlas con otras que no causan daño. En lo que logramos eso, es importante que la gente cuente con los medios necesarios para protegerse. Si le preocupa la ventilación en la fábrica o su área de trabajo, vea el Capítulo 17 para información sobre cómo la buena ventilación mantiene a las sustancias químicas fuera del aire que respiramos. Si le preocupa que una sustancia le toque la piel o los ojos, vea el Capítulo 18: El equipo de protección personal.

Use estas tablas para hablar con sus compañeras y compañeros de trabajo sobre los peligros para la salud que enfrentan o que les preocupan. Las tablas pueden ayudarles a organizarse para exigir mejor protección de las sustancias químicas que están usando y exigir que las peores se eliminen de su fábrica y se prohíban.

Muchos productos químicos pero poca información

Cuando nos exponemos a sustancias químicas aumenta la probabilidad de que tengamos problemas de salud. Pero hay muy poca información sobre cómo los productos químicos dañan a las personas porque no se han estudiado lo suficiente. De los más o menos 90,000 productos químicos que existen, ¡muy pocos han sido estudiados para determinar solo algunos de sus efectos para la salud! Y si bien sabemos que los productos químicos son más peligrosos cuando se mezclan con otros que cuando se usan solos, son incluso menos los estudios que ha habido para determinar cómo esas combinaciones nos afectan.

mujer se ve preocupada y enferma con los gases que salen de la sustancia que acaba de vaciar.

Mientras no se haya estudiado una sustancia química para determinar sus efectos para la salud (tanto agudos como crónicos), cómo afecta al medio ambiente y cómo interactúa con otras sustancias químicas, debemos considerarla peligrosa. Muchas personas piensan que no es justo decir que un producto químico es peligroso hasta que se pruebe que no hace daño. Pero nosotros respondemos que no es justo que los trabajadores tengan que trabajar con productos químicos si no sabe si son dañinos. Si usted no puede encontrar información sobre un producto químico, trátelo como peligroso y protéjase para no entrar en contacto con él (vea el Capítulo 8: Peligros químicos, el Capítulo 17: La ventilación y el Capítulo 18: El equipo de protección personal).


Las tablas en las páginas siguientes no incluyen información sobre cómo los productos químicos contaminan el medio ambiente y hacen daño a la salud de las personas fuera de las fábricas. Con frecuencia nos vemos expuestos muchas veces a sustancias químicas peligrosas: primero dentro de la fábrica y de nuevo a través del aire, el agua y los terrenos contaminados en nuestras comunidades. Si no se sabe si los desechos químicos se están eliminando de manera segura, dé por hecho que no es así. Vea el Capítulo 33: La contaminación por las fábricas, para más información sobre la eliminación segura de los desechos de la fábrica y como movilizarse en contra de la contaminación que causan las fábricas.

Las tablas abarcan solo 100 productos químicos comunes que se utilizan en las fábricas de calzado, ropa y aparatos electrónicos. Existen demasiados productos químicos para incluirlos todos. No hemos incluido las mezclas químicas puesto que estas cambian con frecuencia, son distintas de una fábrica a la otra y de una marca a la otra, y con frecuencia sus ingredientes se mantienen en secreto. Para obtener más información sobre algún producto químico no incluido en estas tablas, u otra información, vea Infórmese sobre las sustancias químicas en su fábrica, y Las fuentes que consultamos para obtener otros recursos útiles. Es posible que usted conozca un mismo producto químico con otro nombre; consulte el Índice de nombres químicos.

¿De dónde proviene esta información sobre los productos químicos?

De los miles de productos químicos en uso, son pocos los que se han estudiado a fondo para determinar cómo afectan la salud cuando se utilizan de manera aislada o mezclados con otras sustancias químicas. Y aunque se sabe bastante de ciertas características de las sustancias, como los efectos agudos, la inflamabilidad y el almacenamiento correcto, aun, es muy poco lo que sabemos sobre los efectos para la salud y el medio ambiente a largo plazo.

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Para escribir este libro hemos consultado muchos recursos, abarcando materiales producidos por las agencias internacionales que clasifican los productos químicos, las agencias gubernamentales que los regulan, las empresas químicas que los producen y los venden, y las entidades sin fines de lucro que trabajan para proteger a las personas contra los productos químicos tóxicos.

En cada fuente fiable que consultamos encontramos información que variaba un poco. La información que hemos incluido en el libro y en estas tablas se basa en los siguientes principios para reconocer un peligro:

  • Se ha comprobado que la sustancia química causa daños. En algunos casos, se indicaron diferentes problemas de salud según el recurso consultado. Para mayor seguridad, hemos incluido todos los problemas hallados en todas las fuentes.
  • El nivel más bajo de exposición a una sustancia química que puede causar daño. Los niveles de exposición considerados seguros varían de un país a otro y de un recurso a otro. Cuando incluimos un nivel de exposición, hemos seleccionado el nivel más bajo que se constató como límite entre seguro y peligroso.
  • Se ha comprobado que la sustancia química es una causa probable o posible de cáncer o de problemas para la salud reproductiva. Si es probable o posible que un producto químico cause cáncer o problemas para la salud reproductiva, o si se comprobó que los causa en los animales, decimos que “es posible que cause” el problema.
  • Se ha comprobado que la sustancia química causa cáncer o problemas para la salud reproductiva. Si alguna de las fuentes indicó que causa cáncer en personas, lo hemos categorizado de esa manera.

Cómo encontrar un producto químico en las tablas

Hemos ordenado las sustancias y los productos químicos en las siguientes páginas en grupos. Estos grupos muestran cómo se relacionan entre sí los productos químicos semejantes.

Si el patrón añade o reemplaza un producto químico con otro nuevo y desconocido, observe a qué categoría pertenece y determine si el nuevo producto químico tiene alguna de las características de otros productos químicos de la tabla.

Los grupos químicos aparecen en orden alfabético. Los productos químicos de cada grupo aparecen también en orden alfabético. Los productos químicos que empiezan con un número (por ejemplo, 2-butanona) aparecen antes que aquellos que empiezan con letras (por ejemplo, acetona):

1 2 3 4 A B C D E F G H I J K L M N O P Q R S T U V W X Y Z

A veces los nombres de los productos químicos son muy parecidos y la diferencia quizá sea solo unas cuantas letras o un número. Pero estas pequeñas diferencias pueden indicar una diferencia enorme en el modo de acción de sustancia química. Para evitar confusiones o errores, cada sustancia o producto químico se identifica también por un número único conocido como el número CAS. En la tabla se muestra el número CAS de cada sustancia química. Algunos productos químicos de esta lista no tienen un número CAS porque representan una categoría de productos. Hay muchos colorantes azoicos, por ejemplo, cada uno con su propio número CAS, pero no existe un número CAS para los colorantes azoicos como categoría, así que no lo encontrará en la lista.

Si el nombre químico que está buscando no aparece en la tabla, búsquelo en el Índice de nombres químicos. Por ejemplo, el producto químico Clorox, que se utiliza para lavar con ácido la mezclilla, se conoce a veces como “cloro” y a veces como “hipoclorito de sodio”. En el Índice encontrará los 3 nombres. Todos conducen a la misma tabla llamada Blanqueadores para lavado con ácido.

Si no puede encontrar la sustancia o el producto químico que busca, vea Infórmese sobre las sustancias químicas en su fábrica o la lista de fuentes que consultamos.

Significado de los símbolos

Los siguientes símbolos aparecen junto al nombre de la sustancia química al comienzo de la tabla y le indican cuáles son más peligrosas (entre más peligro, más numerosos y oscuros son los símbolos). Pero si una sustancia química no tiene símbolos, esto no significa que no sea peligrosa.

Círculo delineado en rojo atravesadp por una línea diagonal. Este símbolo indica que la sustancia o el producto químico está prohibido o pronto lo estará en uno o más países porque hace daño a la salud de las personas y al medio ambiente. Si se prohíbe en un país, debería prohibirse en todos.
fuego con fondo anaranjado. Este símbolo indica que es probable que la sustancia o el producto químico se incendie o explote. Preste atención a las sustancias o los productos químicos con los que podría reaccionar, y manténgalo alejado del calor o las posibles chispas.

Estos 2 símbolos indican problemas para la salud reproductiva:

Chem-icon-repro-maybe.png El hombre y la mujer con fondo blanco y un signo de interrogación indica que esta sustancia posiblemente cause problemas de salud reproductiva.
Chem-icon-repro.png Un hombre y una mujer con fondo negro indica que esta sustancia química causa problemas para la salud reproductiva.

En la tabla se explica el tipo de problema que posiblemente cause o que causa a la salud reproductiva, como, por ejemplo, problemas para lograr un embarazo para mujeres, hombres o ambos, abortos espontáneos o daño al bebé antes de nacer. Para obtener más información sobre los problemas para la salud reproductiva vea Las sustancias químicas causan problemas de salud sexual y reproductiva y el Capítulo 26: La salud reproductiva y sexual.

Estos 2 símbolos indican cáncer:

Chem-icon-cancer-maybe.png La letra C con fondo blanco y un signo de interrogación indica que la sustancia posiblemente cause cáncer.
Chem-icon-cancer.png La letra C con fondo rojo indica que esta sustancia química causa cáncer.

En la tabla explica el tipo de cáncer que posiblemente cause o que causa, si se conocen.

una calavera y huesos cruzados con fondo negro Este símbolo indica que la sustancia o el producto químico puede causar la muerte inmediata si una persona se expone a él. Si bien la mayoría de los productos químicos pueden causar la muerte si una persona se expone a una alta dosis o durante largo tiempo, usamos este símbolo solo para aquellos que causan la muerte de inmediato.