Hesperian Health Guides

Preguntas y respuestas básicas sobre la polio

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Parálisis en una  pierna

¿Qué tan común es? En muchos países, la polio—o poliomielitis—fue la causa más común de deshabilidad física en los niños. En algunas áreas, por lo menos uno de cada 100 niños tiene algo de parálisis por polio. En países con programas efectivos de vacunación, la polio ha sido erradicada, pero sigue siendo muy común en la India, Nepal, Nigeria y Afganistán.

¿Que la causa? Un virus (infección). La infección ataca partes de la médula espinal, dañando sólo los nervios que controlan el movimiento. En áreas con poca higiene y falta de letrinas, el virus de la polio se transmite cuando el excremento de un niño enfermo llega de alguna manera a la boca de otro niño. En áreas más higiénicas, la polio generalmente se transmite a través de la tos y los estornudos.

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Parálisis severa
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¿Llegan a paralizarse todos los niños infectados con el virus de la polio? No, sólo a un pequeño porcentaje le da parálisis, como 1 de cada 100 a 150 niños que están expuestos al virus. A la mayoría sólo le da lo que parece ser un catarro fuerte con fiebre, vómitos o diarrea.

¿Es contagiosa la parálisis? No, no después de que hayan pasado dos semanas desde que se enfermó el niño. Es más, la polio se transmite principalmente a través del excremento de los niños sin parálisis, que solo tienen ‘un catarro’ causado por el virus de la polio.

¿A qué edad les da polio a los niños? En áreas poco higiénicas, generalmente la polio ataca a niños que tienen entre 8 y 24 meses de edad, y a veces a niños de hasta 4 ó 5 años. A medida que mejora la higiene, la polio tiende a atacar a niños mayores y hasta a adultos jóvenes.

¿A quienes afecta más comunmente? A los niños (varones) un poco más que a las niñas. Y a los niños no vacunados mucho más que a los niños vacunados, especialmente los que viven en áreas abarrotadas y poco higiénicas.

¿Cómo empieza la parálisis? Comienza después de que el niño haya tenido catarro y fiebre, a veces con diarrea y vómitos. Primero, al niño se le entiesa el cuello y le duele. Algunas partes del cuerpo se le ‘aguadan’ y se debilitan. Los padres del niño pueden notar la debilidad de inmediato o hasta que el niño se recupere del catarro y la fiebre.

¿Qué cambios o mejorías se pueden esperar en un niño paralizado? Muchas veces, la parálisis desaparece poco a poco, en parte o por completo. Cualquier parálisis que queda después de 7 meses, es por lo general permanente. La parálisis no empeora, pero pueden aparecer ciertos problemas secundarios—sobre todo si no se toman precauciones para prevenirlos.

¿Qué posibilidades hay de que el niño lleve una vida feliz y productiva? Generalmente hay muchas —si se anima al niño a hacer cosas por si mismo, a hacer buen uso de la escuela y a desarrollar habilidades según lo permitan sus limitaciones físicas.

¿Una persona con polio se puede casar y tener hijos normales? Sí. La polio no es hereditaria (de familia) y no afecta la capacidad de tener hijos.



Esta página se actualizó el 27 may 2020