Hesperian Health Guides

El petróleo y la salud de las comunidades

En los lugares donde se descubre petróleo, la economía se desarrolla rápidamente, pero es una economía de la miseria. El paisaje se destruye para crear campos petroleros mal construidos que traen muchos problemas sociales tales como desplazamientos forzados, alcoholismo, infecciones de transmisión sexual y VIH. Con frecuencia las empresas petroleras y los gobiernos eluden toda su responsabilidad por los daños causados a las comunidades más afectadas por el petróleo; dichas comunidades quedan abandonadas a su suerte para tratar de cuantificar y determinar el tipo de daño ocasionado por el petróleo, y buscar maneras para restaurar la salud comunitaria.

El gas natural también causa problemas de salud

La combustión del gas natural produce menos dióxido de carbono (una causa del cambio climático) y otros contaminantes que la combustión de petróleo. Sin embargo, perforar gas natural es parecido a perforar petróleo y trae consigo los mismos problemas sociales. Prácticamente todo lo que se menciona sobre la industria petrolera en este Capítulo es también cierto para el gas natural.

Las comunidades afectadas por el petróleo organizan un estudio de salud

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Vivimos en un lugar rico en petróleo, pero nadie aquí es rico.

En 1992 un grupo de promotores de salud de la Unión de Promotores Populares de Salud de la Amazonía Ecuatoriana estudió la manera en que las perforaciones petroleras locales estaban afectando a las comunidades. Sabían que las compañías petroleras estaban destruyendo sus tierras, aunque no entendían muy bien los efectos nocivos que el petróleo tiene para la salud de las personas. Los promotores de salud comenzaron entonces a recopilar información en los pueblos y aldeas.

El estudio de salud fue muy difícil y tardaron mucho tiempo en realizarlo. Cuando comenzaron, los promotores de salud no sabían lo que hallarían. En este Capítulo ellos nos cuentan la historia en sus propias palabras.

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En 1492 llegó aquí gente de Europa...

Hace miles de años que esta región es el hogar de los pueblos indígenas. En la parte de la selva amazónica que nos corresponde viven comunidades diferentes: shuar-achuar, runa, quichua, huaorani, siona-secoya y cofán. Cada una de estas culturas tiene su propia lengua, arte y cosmovisión. Antes de los tiempos modernos, todas estas tribus vivían en armonía con la naturaleza, hasta que esta armonía fue interrumpida. Si queremos comprender lo que nos sucede, tenemos que comprender nuestra historia.


Este fue el principio de la ruptura del equilibrio entre nuestros antepasados y la naturaleza. Primero, los españoles buscaron oro y plata en nuestras tierras. Nuestros antepasados fueron forzados a trabajar como esclavos extrayendo oro y plata de la tierra. Luego vinieron los ingleses. En vez de oro, querían caucho (goma). Nos esclavizaron para llevarse el caucho de nuestra tierra. Luego llegaron las compañías petroleras. Hicieron lo mismo.


Sabemos que las empresas petroleras están destrozando nuestra salud. Por eso nuestros promotores de salud decidieron estudiar la contaminación y sus efectos en nuestra salud. Queremos trabajar juntos para lograr una mejor situación económica, política y cultural.

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Los promotores de salud descubrieron que había más gente enferma en las comunidades contaminadas con petróleo que en aquéllas no contaminadas. Las mujeres de las zonas contaminadas sufren muchos abortos espontáneos, los niños padecen de desnutrición y con frecuencia mueren prematuramente. Mucha gente tiene enfermedades de la piel que no sanan (en El petróleo causa graves problemas de salud, vea los problemas de salud ocasionados por el petróleo).

Esto es sólo parte de lo que descubrieron. Después del estudio, publicaron un libro llamado Culturas bañadas en petróleo para dar a conocer su investigación.

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Primero creamos un equipo con gente de nuestras organizaciones comunitarias, incluidas varias personas con conocimientos técnicos y de medicina.

Nuestro equipo estaba compuesto de
6 personas:

  • 3 promotores de salud (2 que trabajaban en las comunidades y 1 que trabajaba en un laboratorio de salud), y
  • 3 técnicos en salud (1 doctor, 1 bioquímico y 1 técnico médico).


El estudio de salud condujo a la acción comunitaria

El trabajo de los promotores de salud demostró a la gente que muchos de sus problemas de salud se debían a la contaminación. Se encontraron productos químicos tóxicos del petróleo en el agua y el suelo, y en la sangre, la orina y las heces de la gente. Enterarse de esta situación fue de ayuda para que comenzaran a trabajar en busca de una solución. Sabían que mientras continuara la contaminación sería difícil tener agua segura, alimentos saludables
o aire limpio.

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Los promotores de salud y otros miembros de la comunidad se dieron cuenta de que su estudio sólo era el comienzo de su lucha por la salud y la justicia.

El autodenominado Comité de Personas Afectadas, formado en ese momento, pidió ayuda al gobierno. La organización de promotores de salud continuó apoyando la salud de las personas y demostrando que los problemas de salud eran ocasionados por el petróleo.

Otra organización, el Frente de Defensa de la Amazonía, inició un juicio para demandar a la empresa petrolera por los daños causados. Grandes extensiones de selva tropical habían sido destruidas, y no se hizo caso de las leyes medioambientales sobre reparación de daños: la petrolera extranjera simplemente tomó sus ganancias y se fue.

El estudio hecho por la comunidad y el juicio inspiraron a otras organizaciones a involucrarse en la lucha por salvar a la selva y a su gente. Las universidades y facultades de medicina de Ecuador, Inglaterra y Estados Unidos hicieron más estudios para apoyar el juicio contra la compañía petrolera, y para demostrar que el petróleo ocasiona problemas terribles de salud. Estos estudios también ayudaron a los autores de este libro a informarse sobre los efectos del petróleo en la salud.

Sin embargo, el trabajo clave lo realizaron los promotores de salud. Aprendiendo por su propia cuenta cómo estudiar los efectos del petróleo en la salud, trabajaron localmente en un asunto de importancia mundial. Al demostrar cómo las multinacionales petroleras destruían la selva y devastaban la salud de sus vecinos trasladaron un asunto local a la arena internacional. Ellos fueron una inspiración para nosotros cuando escribimos este libro.