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Capítulo 19: Desechos médicos

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Los trabajadores de salud hacen lo posible para que la gente se mantenga sana. Sin embargo, si los desechos médicos no se manejan debidamente pueden propagar enfermedades a los trabajadores de salud y a las comunidades vecinas.

Los desechos médicos incluyen desechos de las clínicas, hospitales, laboratorios, bancos de sangre, clínicas dentales, clínicas de atención materno infantil y hospitales veterinarios. También incluyen desechos de los programas de vacunación (las llamadas campañas de inmunización), misiones de asistencia médica y desechos producidos cuando se cuida a un enfermo en casa.

La mayor parte de los desechos médicos son residuos comunes como papel, cartones y restos de comida. Sin embargo, parte de los desechos están contaminados con sangre o fluidos corporales que podrían tener microbios peligrosos y propagar las enfermedades. Las agujas y otros objetos punzocortantes pueden ocasionar accidentes y propagar enfermedades. Algunos desechos médicos, por ejemplo los plásticos, contienen sustancias químicas tóxicas. Cuando los desechos que contienen microbios peligrosos o químicos tóxicos se mezclan con los desechos comunes, estos residuos mezclados se convierten en una amenaza para todos aquellos que los manipulen y por esto es tan importante separar los desechos en su lugar de origen.

Para manejar sin peligro los desechos médicos se aplican los mismos métodos que para deshacerse de otros desechos sólidos. Sin embargo, los desechos contaminados con fluidos corporales y microbios deben ser desinfectados y descartados de manera que se proteja la salud de la gente y del medio ambiente.