Hesperian Health Guides

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Sustancias químicas usadas en la minería

Las sustancias químicas usadas en la minería y en el procesamiento de minerales contaminan la tierra, agua y aire, causando problemas de salud a los trabajadores y a la gente que vive cerca de las minas. Los químicos tóxicos utilizados en la minería incluyen:

  • cianuro, mercurio, ácido sulfúrico y disolventes para separar los minerales de la mena.
  • ácido nítrico.
  • nitrato de amonio y petróleo combustible (ANFO) utilizado para la voladura de túneles.
  • metales pesados tales como el mercurio, uranio y plomo.
  • gasolina, diesel y humos de escape de los vehículos y el equipo.
  • acetileno para forjar y soldar.
Peligro
Cianuro

Cianuro

Se usa el cianuro para separar el oro de la mena. En su forma pura el cianuro no tiene color y huele como almendras amargas. Puede perder su olor cuando se combina con otras sustancias químicas. Se puede usar en forma de polvo, líquido o gas.

El cianuro es mortal cuando se traga. Una cantidad del tamaño de un grano de arroz puede matar a una persona. La exposición a dosis bajas por un largo tiempo puede causar hinchazón del cuello (bocio), un problema de salud que también puede ser causado por desnutrición.

El cianuro es frecuentemente regado en los acueductos durante la explotación de oro, y cuando las lagunas llenas de desechos de la mina rebalsan. Las empresas mineras dicen que el cianuro en el agua es inofensivo, pero esto es cierto sólo cuando hay mucha luz solar y oxígeno e incluso entonces deja otros químicos dañinos. Si el cianuro se filtra bajo tierra o si el clima está nublado o lluvioso, puede permanecer dañino por mucho tiempo, matando peces y plantas en los ríos y haciendo que el agua sea peligrosa para tomar y bañarse. El cianuro es tan peligroso que su usa ha sido prohibido por varios gobiernos.

Acido sulfúrico

El acido sulfúrico es un químico tóxico usado en la minería del cobre y es también un sub-producto de muchos tipos de minería. Mezclado con agua y metales pesados forma el drenaje ácido de mina. El ácido sulfúrico huele a huevos podridos. El contacto con ácido sulfúrico puede causar quemaduras, ceguera y muerte.

Tratamiento

Las sustancias químicas usadas en la mina pueden regarse en la piel y la ropa, salpicar a los ojos o respirarse como gas o humo. Si alguien se accidenta, obtenga atención médica de inmediato. (Vea cómo tratar derrames y quemaduras químicas mientras espera ayuda).

Prevención

La mejor manera de prevenir el daño de químicos tóxicos, incluyendo metales pesados, es no usarlos, pero hay maneras de prevenir y reducir el daño si es que usan sustancias tóxicas.

  • Utilice equipo de protección siempre que pueda.
  • Lávese las manos varias veces al día. Lávese las manos antes de tocar su cara, fumar o tocar a otras personas si trabaja con o cerca a las sustancias tóxicas.
  • Exija que los operadores de la mina reduzcan el polvo y la contaminación del agua.
  • Nunca coma donde los químicos tóxicos se usan, mezclan o se guardan.
  • Almacene los químicos tóxicos en sitios bien seguros.

Almacenamiento de sustancias químicas

Muchas sustancias químicas pueden causar fuegos, explosiones o emitir gases tóxicos. El almacenamiento seguro de sustancias químicas puede ayudar a prevenir accidentes y reducir el daño en las minas. Guarde las sustancias químicas:

  • Siempre lejos de los explosivos, fuentes de energía eléctrica, fuentes de agua y vehículos motorizados.
  • Lejos de donde la gente come.
  • En recipientes con etiquetas claras. Si mueve las sustancias químicas de un recipiente a otro, identifique el nuevo envase. Nunca coloque sustancias químicas en recipientes usados para comida o bebida – alguien puede accidentalmente comer o beber los químicos tóxicos. Después de que el recipiente de las sustancias químicas esté vacío, nunca lo use para comida o bebida, aunque lo haya lavado.
  • En armarios sólidos con cerradura, identificados con una etiqueta y diseñados para almacenamiento químico.


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