Hesperian Health Guides

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Alimentos nuevos, problemas nuevos

Los alimentos hechos en fábrica como los bizcochos y bocados empacados, las bebidas gaseosas y otras bebidas dulces embotelladas, están ahora disponibles en casi todo el mundo. Estos alimentos son muy comunes en las zonas urbanas y la gente del campo también puede conseguir algunos. A la mayoría de las personas les gustan los sabores dulces o salados de estos alimentos. A veces nos gustan tanto que los comemos o tomamos todos los días, y se los damos a nuestros niños en lugar de darles comida de verdad.

Los caramelos, las bebidas gaseosas y los bocados empacados contienen demasiada sal, azúcar, grasas, conservantes químicos y colorantes. Con el tiempo estos ingredientes poco saludables causan problemas como dientes podridos, diabetes, enfermedad del corazón y algunos tipos de cáncer. Además, estos alimentos no contienen las vitaminas, minerales, fibra y proteínas que sí se encuentran en los alimentos preparados localmente, no procesados. Por esto, los conocemos como comida chatarra.

Los panes blancos hechos en fábrica, los alimentos enlatados, bizcochos y galletas o fideos empacados pueden parecer tan saludables como las versiones caseras y frescas de estos mismos alimentos. Así lo dice la publicidad. Sin embargo, contienen generalmente una cantidad excesiva de azúcar, sal y productos químicos. Además, no poseen los nutrientes que obtenemos de los alimentos cocinados en casa. Son también comida chatarra, tal como los caramelos y bocados empacados.

Los alimentos saludables provienen de la tierra, no de una fábrica.

Diabetes y enfermedad del corazón: enfermedades del nuevo sistema alimentario

La diabetes y la enfermedad del corazón son problemas de salud causados por el cambio en la manera en que las personas comen y trabajan. Son enfermedades raras en los lugares donde la gente todavía recolecta, cultiva y cocina sus propios alimentos, y donde trabajan como campesinos o artesanos. Sin embargo, a medida que más personas controlan menos su propio trabajo, el ejercicio que hacen es limitado (trabajan en fábricas o frente a una computadora, por ejemplo) y dependen más en alimentos procesados, estas enfermedades se vuelven más comunes. No son causadas por gérmenes, ni son contagiosas. Lo que las causan es la falta de actividad física, la dependencia en la comida chatarra y el aumento del estrés y la desigualdad en nuestras vidas. Nuestros cuerpos no funcionan bien bajo estas condiciones.

Aunque la diabetes y la enfermedad del corazón son enfermedades muy distintas, comparten muchas de las mismas causas. Cada una de estas enfermedades puede causar la otra, y muchos de los métodos para tratar de prevenirlas son también iguales.

Diabetes

La diabetes es un problema en el que el cuerpo no utiliza debidamente los azúcares de los alimentos. Puede causar la ceguera, la pérdida de extremidades, el coma e incluso la muerte. Para encontrar más información sobre los diferentes tipos de diabetes y cómo tratarlas, vea Capítulo: Ladiabetes.

La diabetes se ha convertido en algo muy común en los países ricos como EE.UU. y se hace cada vez más común en todo el mundo. Sus causas, ligadas a los alimentos, incluyen comer demasiado, comer alimentos poco saludables y no hacer suficiente ejercicio. En todos los lugares donde se adoptan los alimentos procesados, la harina blanca y los alimentos con mucha azúcar, hay diabetes.

La enfermedad del corazón y los ataques al corazón

  • Presión arterial alta
  • Enfermedad del corazón
  • Ataque al corazón

Todos son aspectos diferentes de lo que es en realidad un mismo problema de salud: enfermedad del corazón. Los alimentos poco saludables y la falta de ejercicio (junto con fumar y el estrés) hacen que la grasa se acumule por dentro de los vasos sanguíneos. Como resultado de esto, el corazón se ve obligado a bombear más fuerte para impulsar la sangre a través de estos vasos engrosados, y esto causa presión arterial alta. Este esfuerzo hace que el corazón se canse y debilite. La sangre que no fluye libremente se coagula y el corazón, exhausto y sin flujo de sangre, deja de funcionar causando un ataque al corazón (infarto).

(La enfermedad reumática del corazón es otra causa común de ataque al corazón. Ocurre por haber tenido fiebre reumática en la niñez.)

Tratamiento y prevención

Son muchas las cosas que podemos hacer individualmente y en nuestras familias para prevenir y tratar la diabetes y la enfermedad del corazón. Sin embargo, se requieren también cambios a nivel comunitario y nacional.

Ejercicio: Caminar rápidamente, bailar, hacer deporte o cualquier ejercicio que acelere el ritmo cardíaco, durante 30 minutos o más al día, es necesario para que todos los sistemas del cuerpo funcionen correctamente. El ejercicio fortalece los huesos, da la sensación de energía, mejora el estado de ánimo y nos ayuda a vivir más. Es algo esencial para prevenir y tratar la diabetes y la enfermedad del corazón.

Alimentos: Una dieta con muchas verduras frescas, granos integrales y frijoles es lo mejor para prevenir y tratar la enfermedad del corazón y la diabetes.

  • Las carnes rojas, la leche y los huevos son alimentos saludables, pero si se comen con cada comida o incluso todos los días pueden aumentar la posibilidad de padecer enfermedad del corazón. Consúmalas entonces solo unas veces por semana, o con menos frecuencia.
  • Los dulces y almidones blancos procesados no son necesarios para nada, y si los comemos todos los días pueden causar diabetes.
  • La grasa es necesaria en pequeñas cantidades pero puede causar enfermedad del corazón y diabetes si se consume en grandes cantidades. La carne roja, el aceite de palma, los alimentos fritos en aceite abundante y los alimentos procesados son las principales fuentes de grasa no saludable. Intente comer menos de ellos. Las nueces, el aguacate y el pescado son fuentes saludables de grasa y también brindan otros nutrientes, de modo que son opciones más adecuadas.
  • La sal puede también empeorar la enfermedad del corazón si se consume en grandes cantidades. Si tiene enfermedad del corazón o alta presión arterial, evite los alimentos salados empacados. Los alimentos enlatados casi siempre contiene demasiada sal. Para dar sabor a los alimentos, póngales solo un poco de sal o utilice hierbas y especias.

La Coca Cola y otras bebidas dulces embotelladas y enlatadas son particularmente perjudiciales para la salud. Son básicamente agua con azúcar a la que se añaden productos químicos que le dan color y sabor. El consumo diario de estas bebidas puede causar o empeorar la diabetes, pudrir los dientes y nos llena de cosas malas.

Si tiene exceso de peso: perder peso lo protege contra la diabetes y la enfermedad del corazón. La pérdida gradual de peso es algo más seguro que perder mucho peso en un período corto. La manera más saludable y duradera de perder peso es hacer ejercicio con frecuencia (5 días a la semana o más) y comer comidas de tamaño moderado. Intente evitar los alimentos poco saludables ya mencionados.

Dejar de fumar es otro medio para vivir más y con mejor salud. Dejar de fumar lo protegerá contra la enfermedad del corazón, la diabetes y también el cáncer. En "Las drogas, el alcohol y el tabaco" (en proceso de redacción) encontrará más información sobre los peligros de fumar.

La salud es un asunto comunitario

Lo que comemos y cómo vivimos nuestras vidas depende parcialmente de nuestras decisiones, pero también de los alimentos, los trabajos y el alojamiento disponibles y que podamos pagar. Aunque podemos intentar desarrollar hábitos saludables de comida y ejercicio, nuestras opciones son con frecuencia limitadas. Por ejemplo, lo que deseamos comer y si tenemos tiempo suficiente para preparar buenos alimentos dependerá de muchas cosas difíciles de controlar: la publicidad, la manera en que se organiza nuestro trabajo y si contamos o no con agua limpia y una buena cocina. Estas condiciones las comparten muchas personas y la única manera de cambiarlas es mediante la acción colectiva o a través de políticas gubernamentales.

Las acciones para lograr cambios pueden tener un propósito limitado, por ejemplo prohibir la Coca Cola y las bebidas azucaradas en las escuelas, o dar almuerzos escolares sanos a todos los estudiantes. Las actividades pueden realizarse en toda la ciudad, por ejemplo ofreciendo diariamente clases gratuitas para hacer ejercicio, como se hace en Bangkok, Tailandia, o en el caso de la Ciclovía que mencionamos a continuación. Las políticas nacionales y locales pueden favorecer a los agricultores pequeños y a los mercados locales en lugar de convertirse en políticas que apoyen las ganancias de grandes compañías agrícolas. Para evitar y tratar con acierto la diabetes y la enfermedad del corazón, deben lograrse cambios en todas estas categorías.

Ciclovía

Los habitantes de Bogotá, Colombia (una enorme ciudad sudamericana) estaban hartos del peligro y la congestión de sus calles y de la contaminación. Bajo el liderazgo de un funcionario municipal progresista, decidieron tomar medidas para mejorar esta situación: iban a recuperar parte de la ciudad de los automóviles y camiones, para hacerla más habitable para la gente. La ciudad eliminó cientos de puntos de estacionamiento, construyó más de 300 km de rutas para bicicletas y limitó el número de vehículos permitidos en las calles durante las horas pico.


La invención más estimulante, imitada ahora en varias ciudades del mundo, es la Ciclovía, en la que todos los domingos las calles principales se cierran a los automóviles para que los ciclistas, patinadores, gente en sillas de ruedas y caminantes pasen por ellas. En los parques se ofrecen clases de baile y ejercicio gratuitas. También se prestan bicicletas gratis.


Aunque se organizó para resolver un problema grave, la Ciclovía también se volvió algo divertido. Es una especie de fiesta semanal a la cual están invitados todos los ciudadanos. Los niños y sus abuelos bailan juntos en los parques y las personas de todas las edades circulan en bicicletas, patines y corren a lo largo de calles que generalmente están atestadas de tráfico. Es una forma divertida de hacer ejercicio, conocer a los vecinos y compañeros de trabajo y hacer nuevos amigos. Es una manera diferente y más acertada de vivir en la ciudad.


Al principio, algunos negocios se oponían a la idea porque pensaban que crearían congestiones de tráfico y esto perjudicaría las compras. Sin embargo, la Ciclovía era tan popular que al final dejaron de quejarse. En la actualidad los bogotanos buscan otros medios para que su ciudad sea más segura, sana y divertida, todos los días de la semana.


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