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Capítulo 3: Prevención de discapacidades

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Como éste es un libro de rehabilitación, trata sobre todo de niños que ya tienen discapacidades. Pero la prevención de discapacidades también es muy importante. Por eso, en casi todos los capítulos sobre discapacidades específicas, explicamos cómo prevenirlas.

Fíjese que hablamos sobre prevención al final de cada capítulo, no al principio. Esto es porque la gente se preocupa muy poco por las discapacidades, excepto cuando alguien muy querido se convierte en una persona con discapacidad. Entonces su primera preocupación es ayudar a esa persona. Después de que hemos ayudado a una familia a hacer algo por su niño con discapacidad, podemos interesarla en hacer algo para prevenir las discapacidades en otros miembros de la familia o la comunidad.

Mencionamos esto porque cuando los profesionales de salud diseñan los programas comunitarios, muchas veces empiezan con la prevención—y se encuentran con que la gente no muestra mucho interés. Pero, por ejemplo, si un grupo de padres se une para ayudar a sus niños con discapacidad, una vez que hayan satisfecho sus necesidades inmediatas, probablemente trabajarán mucho por prevenir las discapacidades.

Para que un programa comunitario tenga éxito, empiece con lo que la gente siente que es importante, y después siga adelante.


Para prevenir las discapacidades, tenemos que entender sus causas. En casi todo el mundo, la pobreza es la raíz de muchas de las causas de las discapacidades. Por ejemplo:

  • Cuando las mujeres embarazadas no comen lo suficiente, muchas veces sus hijos nacen antes de tiempo o falto de peso. Es muy probable que estos niños tengan parálisis cerebral, una de las discapacidades graves más comunes. También hay algunos defectos de nacimiento relacionados con la mala nutrición durante los primeros meses del embarazo.
  • Cuando los bebés y niños chicos no comen lo suficiente, las infecciones los atacan más fácilmente y con más fuerza. La diarrea en un niño gordo es, por lo general, una enfermedad leve. Pero en un niño delgado y desnutrido, la diarrea muchas veces causa deshidratación, fiebre y, a veces, daño cerebral grave con ataques o parálisis cerebral.
  • La falta de higiene y espacio para vivir, junto con una mala alimentación, hacen que sean más comunes las enfermedades como la tuberculosis y las graves discapacidades que esta causa.
  • Los químicos pueden causar diferentes tipos de discapacidad en los niños, aun cuando los niños todavía están en el vientre de su madre. Muchos productos químicos que pueden causar estas discapacidades son utilizados y desechados cerca de las comunidades más pobres.
  • La falta de servicios básicos de salud y rehabilitación en las comunidades pobres hace que sean más comunes y graves las discapacidades. Muchas veces, la gente sufre de discapacidades secundarias que podrían prevenirse con un cuidado temprano.


Para prevenir las discapacidades que resultan de la pobreza hacen falta grandes cambios en nuestra sociedad. Se necesita que haya una más justa distribución de la tierra, los recursos, la información y el poder. Estos cambios sólo sucederán cuando los pobres tengan el valor de organizarse, trabajar juntos y pelear por sus derechos. Las personas con discapacidad y sus familias pueden llegar a ser líderes en este proceso. SóIo a través de una sociedad más justa podremos encontrar las maneras de prevenir, ampliamente y a largo plazo, las discapacidades causadas por la pobreza.

La prevención más completa de las discapacidades relacionadas a la pobreza depende de un cambio social, pero esto tomará tiempo. Mientras tanto, otras acciones más inmediatas a nivel familiar, comunal y nacional pueden ayudar a prevenir algunas discapacidades. Por ejemplo:

  • La polio, en ciertas situaciones, puede prevenirse con campañas de vacunación. (Pero una vacunación efectiva no sólo depende de una buena vacuna. Vea el cuadro.)

    En lugares donde no hay vacunas o donde las vacunas no son totalmente efectivas, las familias y la comunidad pueden ayudar a reducir los riesgos de parálisis por polio dándoles leche de pecho a los bebés el mayor tiempo posible.
a woman breastfeeds her child
  • El daño cerebral y los ataques pueden volverse menos frecuentes si las madres y las parteras aumentan las precauciones durante el embarazo y el parto, y si vacunan a los niños contra el sarampión.
  • Algunos defectos de nacimiento y el retraso mental se pueden prevenir si las madres evitan la mayoría de las medicinas durante el embarazo, y usan el dinero que ahorren para comprar comida.
  • El número de personas con la médula espinal dañada podría reducirse mucho si los hombres gastaran en educación y seguridad comunitaria lo que ahora gastan en alcohol y armas.
  • La lepra podría prevenirse en gran parte si la gente dejara de temer y de rechazar a las personas con lepra. Siendo más comprensiva y animando el tratamiento temprano en el hogar, la comunidad podría ayudar a detener la propagación de la lepra, ya que las personas bajo tratamiento no presentan peligro de contagio.
  • En algunos países, hay niños que son ciegos porque no comen suficientes alimentos con vitamina A. Este también es un problema relacionado con la pobreza. Mucha gente no sabe que puede prevenir esta ceguera dándole a sus niños verduras de hojas verde oscuro, frutas amarillas y ciertas hierbas y frutas silvestres. Además, ciertos casos de sordera y retraso mental se pueden prevenir usando sal yodada durante el embarazo.
  • Hoy en día, las causas de muchas discapacidades son los venenos en la comida, el agua, el aire o el lugar de trabajo. El reciente uso a nivel mundial de químicos para matar insectos y hierbas se ha convertido en un grave problema de salud. Muchas veces, los campesinos usan estos plaguicidas sin saber sus riesgos ni las precauciones que deben tomar. Como resultado, muchos acaban paralizados, ciegos o con discapacidad de alguna otra forma.


Para prevenir estos problemas, las personas necesitan saber qué peligros existen, no sólo para ellas y sus hijos, sino también para los animales, los pájaros, la tierra y todo el medio ambiente. Otras formas menos peligrosas de controlar las plagas dan, con el tiempo, mejores resultados. Es necesario prohibir (por ley) los productos más peligrosos y exigir que los demás den claras advertencias para su uso.

  • En algunas áreas, los alimentos envenenados son una de las principales causas de discapacidades. En partes de la India, a miles de campesinos a quienes se les paga con una clase venenosa de lenteja les da parálisis por ‘latirismo’. Ellos saben el peligro, pero no tienen más que comer. Para corregir esta situación se necesitan salarios justos y menos corrupción.
  • El envenenamiento con fluoruro (fluorosis), principalmente por beber agua, es una causa común de deformidades de los huesos (rodillas que se juntan) en algunas regiones de la India y otros lugares. Se necesitan medidas de salud pública para proveer agua pura.
  • Las condiciones de trabajo peligrosas, los venenos en el aire y la falta de medidas básicas de seguridad causan muchas discapacidades. Estas incluyen las quemaduras, las amputaciones, la ceguera y las lastimaduras de la espalda y la cabeza. En algunos países, el uso de asbestos en los techos o paredes de las escuelas, los lugares de trabajo y los hogares, causa graves enfermedades de los pulmones. Para evitar estos problemas, se necesitan estrictas medidas de salud pública y gente informada y organizada.
  • Ciertas medicinas peligrosas, que algunas veces causan discapacidades, están prohibidas en los países donde se fabrican, pero se siguen vendiendo en otros. Por ejemplo, las medicinas para diarrea con clioquinol han causado miles de casos de ceguera y parálisis en Japón. (Un buen libro sobre este tema es Bitter Pills de Dianna Melrose.)

El alto costo, abuso y mal uso de medicinas en general contribuyen mucho al nivel de pobreza y discapacidades que existen en el mundo hoy en día. Hay que educar mejor a los doctores y a la gente, y crear leyes internacionales más efectivas para que la distribución y el uso de medicinas sean más sensatos.

Nota: Aunque demasiado fluoruro es dañino, un poco es necesario para tener huesos y dientes saludables, En algunos lugares hay que quitarle fluoruro al agua y en otros hay que añadírselo.


Se ha reportado que las 4 mayores causas de los ‘impedimentos’ que afectan a más de 2 millones de personas en la India son la polio, la falta de yodo, la fluorosis y el latirismo. ¡Con buena voluntad política todo esto podría prevenirse completamente!




Esta página se actualizó el 20 nov 2019